Quand il pleut des ordures sur le parapluie

Imaginez la vue de marchand et de l’écrivain de voyage Jonas Hanway, qui amusait les Londoniens. Après de nombreuses années passées à Lisbonne, en Russie et en Perse, il avait ramené un nouvel équipement après un séjour en France. Un « Parapluie », qui, dans le style du « Parasol » d’Extrême-Orient, n’était pas destiné à protéger du soleil mais de la pluie.

Le marchand parisien Jean Marius était un fabricant de sacs renommé et avait remarqué comment les jours de pluie ruinaient les perruques au design élaboré de ses clients aristocrates. Les coiffeurs et les perruquiers étaient considérés comme des artistes à cette époque et les prix à payer pour une coiffure étaient en conséquence élevés. Bien que les premiers parapluies existaient déjà, ils étaient si encombrants et lourds que presque personne ne voulait ou ne pouvait les utiliser. Marius a amélioré la construction et a créé une version légère en 1709. Ce parapluie, qui pèse moins d’un kilogramme, pouvait être plié et divisé en trois parties et ainsi être transporté confortablement. En tant que fabricant de produits de luxe qui connaissait les goûts de ses clients parisiens, Marius savait que seul un Parapluie au look élégant pouvait séduire. Il a choisi des matériaux dignes, les a traités avec art et finesse pour qu’ils correspondent à la mode actuelle de sa clientèle. Cet équipement était alors aussi à la dernière mode à Paris, avec lequel Jean Marius lui-même a pu gagner le Roi Soleil Louis XIV comme client important.

L’histoire française d’origine et l’enthousiasme des Français peuvent expliquer pourquoi Jonas Hanway a été accueilli par un vent assez violent à Londres lorsqu’il a rapporté le premier souvenir de Paris vers 1750. Ils se sont moqués de lui. Pour les Londoniens indignés, peu importait que Hanway n’utilise pas son parapluie par pure vanité, mais pour protéger sa perruque et sa santé. Le fait qu’il soit de toute façon un excentrique et qu’il se soucie un peu de la moquerie et de la dérision de ses compatriotes l’aide également. Même lorsqu’ils ont utilisé à plusieurs reprises la pire insulte possible envers les Britanniques, à savoir « Frenchman », il a fait son chemin avec son parapluie. Et « être français » ne signifiait rien d’autre qu’une sorte de « mauviette » et d' »hédoniste » au XVIIIe siècle.

De même, pour certains moralistes de son temps, le parapluie était un signe que le porteur d’un tel parapluie était tout simplement vulgaire. Soit on pouvait s’offrir un carrosse ou un palanquin et rester au sec, soit on se tenait à côté de sa pauvreté, on portait son manteau et on se faisait tremper. Où en serions-nous dans cette vision du monde si quelqu’un ne pouvait pas s’offrir une voiture mais restait au sec sous la pluie ?

La plus grande résistance à cet équipement français et donc automatiquement « non-britannique » est venue des cochers. Si vous vouliez vous déplacer dans Londres sans vous mouiller, la seule option était une voiture à deux roues louée ou une chaise à porteur. Et les cochers et les porteurs ont vu leur activité menacée, ce qui était particulièrement intéressant par temps humide. Ils ne voulaient pas que leurs revenus soient contestés aussi facilement. Chaque fois qu’ils regardaient Hanway avec son parapluie, ils l’inondaient d’insultes et même d’ordures. Un cocher a même essayé de l’écraser et Hanway lui a donné une raclée avec le polyvalent Parapluie.

Jonas Hanway (1712 – 1786) sous la pluie de Londres avec Parapluie.
Illustration par Richard Caton Woodville (1825 – 1855)

Il est difficile de comprendre pourquoi le parapluie a été rejeté en Grande-Bretagne, où l’on pourrait s’attendre à ce qu’une telle invention doive être accueillie à bras ouverts en raison du climat. Rien ne nous semble plus britannique aujourd’hui qu’un gentleman avec un melon et un parapluie sous le bras. Tout acteur qui glisse un béret et une baguette sous le bras est immédiatement reconnu comme étant français. S’il met un melon et met un parapluie sous son bras, il est britannique. Ces stéréotypes sont tellement ancrés pour nous que nous n’y pensons même plus. Mais au XVIIIe siècle, le monde était différent.

Des formes de parasols étaient déjà connues il y a au moins deux mille ans en Chine, dans l’Égypte ancienne, chez les Grecs et les Romains, et aussi dans l’Empire aztèque, pour protéger du soleil. Les femmes particulièrement nobles l’utilisaient pour préserver leur peau blanche. En tant que Britannique avec l’idée de dominer (bientôt) une grande partie du globe, le temps était un élément qui rendait les « vrais » Anglais et les Écossais plus forts. L’insularité et le climat ont façonné le corps et l’esprit et ont fait que les Britanniques étaient robustes, indépendants et simplement différents des autres peuples. L’utilisation d’un parapluie a menacé ce développement du caractère et du corps.

Les sceptiques du parapluie avaient des raisons encore plus complètes à leur disposition. Entouré par le vent et le temps, le naturel semblait naturel. Tous les efforts pour les éloigner du corps et pour s’isoler en créant et en mettant des vêtements résistants au vent et aux intempéries ont laissé l' »air » à l’écart, et cela semblait contre nature. Même les infirmières des hôpitaux refusaient de pomper de l’air frais dans les chambres des patients par le biais de ventilateurs parce que le contrôle de l’air était considéré comme blasphématoire. L’une d’entre elles a déclaré qu’elle « préfère l’air tout-puissant, pas l’air artificiel ». Des observateurs attentifs ont immédiatement rappelé la résistance moderne des fanatiques conservateurs aux États-Unis qui ont rejeté les masques de protection pendant la crise de Corona au motif que le « système respiratoire donné par Dieu » ne devait pas être obstrué.

Il n’y a pas que dans la Grande-Bretagne pluvieuse que le Parapluie s’est heurté à un refus. Alors qu’à Londres, les raisons étaient plutôt de nature commerciale et, en outre, dues à l’inimitié avec les Français, qui était fortement ancrée dans l’image que les Anglais avaient d’eux-mêmes, dans d’autres pays, elles relevaient davantage des catégories « statut » et « pouvoir ». Si Louis XIV n’avait aucun problème à ce que sa cour et ses sujets utilisent cet appareil, les choses étaient tout à fait différentes en Perse : le même Jonas Hanway avait vu passer un prince persan dans une procession élaborée, protégé du soleil par un parasol. Hanway, qui devait plus tard devenir philanthrope à Londres – malgré toutes les expériences négatives avec ses semblables – a très tôt vu dans cette situation une occasion de faire du bien aux Perses et donc de faire des affaires en parallèle. Il a fait fabriquer une forme réduite du parasol et l’a distribuée au peuple. Avec un résultat légèrement différent de celui qu’il espérait. Dans l’Empire persan, un parasol était un signe de statut et de pouvoir royal, et le fait que désormais toute personne sans statut devrait également posséder une telle chose équivalait à une insulte à la majesté. Hanway s’était tellement trompé dans ses calculs qu’il avait dû quitter la Perse à la hâte.

Même aujourd’hui, un parapluie peut encore provoquer des remous politiques. C’est ainsi que les Pundits conservateurs aux États-Unis se sont énervés lorsque le président américain Barack Obama a fait tenir des parapluies par des marines pour lui-même et son invité d’État, le premier ministre turc Recep Tayyip Erdogan, lors d’un discours en plein air. Ceci était en contradiction avec le protocole uniforme des marines, qui ne sont pas autorisés à utiliser un parapluie lorsqu’ils sont en uniforme. Il est intéressant de noter que les femmes en uniforme sont exclues. Les protocoles uniformes de presque toutes les armées du monde reflètent une compréhension toujours valable de la masculinité, ce qui laisse implicitement entendre que les parapluies sont impersonnels. Ou le français, comme Jonas Hanway a dû l’apprendre en 1750. Et ne tenons pas compte du fait que les parapluies sont utilisés par les agents encore et encore. Non pas pour se protéger de la pluie, mais pour administrer un mélange toxique à un ennemi par le bout du parapluie sans être reconnu. Mais c’est une autre histoire.

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